May 1st  is a day of  special  significance  for  the  labour  movement.
It  is  a  day  of  solidarity between  workers of all nationalities.
A  time  to  remember  past  struggles  and  demonstrate  our  hope  for  a  better  future.
A day  to  remember  that  an  injury  to one is an  injury  to all.

MAYDAY - A  working  class  holiday.
It  commemorates the  historic struggle  of  working  people  throughout  the  world  and  is  recognized  in  most  countries.  For  those of  us  schooled  here  in  the  U.S.  the  holiday  known  as  May  Day  has little or  no  significance in our lives. Despite  the  fact  that  the  holiday  began  in  1886 in  the USA  in  a  battle  for  the eight-hour  day.

Many  Americans  think  it  has something  to  do with  the  change  of  seasons  and  the  ancient  festivals,  flower  baskets  and  maypole  dancing.  There is another important  meaning of  May  Day  that  is  being quickly  forgotten.  May Day  is  International  Workers  Day.  A  time  for  working class  people  around  the  world  to  reflect on the struggles and  accomplishments  of  workers,  and  to  remember  our  martyrs.
May  Day  is  an  opportunity  to  plan  for  the  time  when  we  will no longer  be  forced  to  sell  our  lives  to  wage  slavery,  a  time  to  renew  solidarity  and  celebrate  the  working  class.

May 1, 1886  saw  national  strikes  in  the  United  States  and  Canada.  Several  hundred  thousand  American  workers   marched  into  international  labor  history  when  they  demonstrated  for  the  8  hour  day.  The  roots  of  the  holiday  go  back  to  1884  when  the  Federation  of  Organized  Trade  and  Labor  Unions  passed  a  resolution  declaring  that  as  of  May 1, 1886  eight  hours  would  constitute  a  full and legal  work  day.  With  workers  being  forced  to  spend  12, 14 and sometimes  16 hrs  a  day  on  the  job.  By  April 1886  the  cause  had  the  support  of  a  quarter  of  a  million  workers  and  the second week of  May  saw  350,000 workers  involved  in  a  general  strike  for shorter  hours.  All across America,  workers  in  their  thousands  were starting  to struggle  for  a  shorter  week.  Skilled  and  unskilled, men  and  women,  black  and white,  immigrant  and  native  were  all fighting  together.  These  workers,  standing  together  were  able  to win  the 8 hr  work day,  a  right  that  many  of  us  take  for  granted  without  realizing  the  very  real  and  personal  sacrifices  which were  made  to  secure  it.  The  American  ruling  class  saw  its  profits  and  power  being  undermined  by  united working  class  and  met  this  threat  with  violence.  On  May 1st,  in  Chicago,  half  of  the  McCormick  Harvester Co.  came  out  on  strike.  On  May 3rd,  the  workers  listened  to  a  speech  by  the  anarchist  August  Spies,  who  had  been  asked  to  address  the  meeting  by  the  Central  Labour  Union.  While  Spies  was  speaking,  urging  the  workers  to  stand  together  and  not  retreat,  police  fired  into  the  crowd,  killing  four  and  wounding  many.

In  response,  workers  held  a  peaceful  mass  meeting  in  Chicago's  Haymarket  Square  the  following  night  to  protest  the  brutal  murders.  The  meeting  was  peaceful  and rain  soon sent away most  of  the  large  crowd.  When  only  200 people remained, a  police column  of  180  men  moved in  and  ordered the  meeting  to  disperse  immediately,  even  though,  according  to  the  Mayor  of  Chicago,  "nothing  looked  likely  to  require  police  interference."  At  that  moment  a  bomb  was  thrown  into  the  ranks  of  the  police  killing  one (Mathias Degan)  and  wounding  several  others.  To  this  day,  the subject  is  still one  of  controversy.  The  question  remains  whether  the  bomb  was  thrown  by  the  workers  at  the police or whether  one  of  the police's  own  agent  provocateurs  dropped  it  in their  haste  to  retreat  from  charging  workers.  The  police  opened  fired  on  the  spectators  killing  and  wounding  many.  A  reign  of  terror  swept  over  Chicago.  Meeting  halls,  union  offices,  and  private  homes  were  invaded (usually without warrants)  and  many  suspects  were  beaten.  "Make  the  raids  first  and  look  up  the  law  afterwards"  was  the  public  statement  by  J.  Grinnell,  the  States  Attorney.  As  the  identity  of  the  bomb  thrower  would  never  be  known,  the  speakers  at  the  meeting  and  its  organizers  were  arrested  instead.  Grinnell  made  it  clear, "Anarchy  is  on  trial….these  men  have  been selected."  Whether  the  anarchist  workers  were  guilty  or  innocent  was  irrelevant.  They  were  agitators,  formenting  revolution  and  stirring  up  the  working  class,  and  they  had  to  be  taught  a  lesson.   The  "Chicago Eight " as  they  were  called,  all  anarchists  and  active  union  organizers,  stood  trial  for  murder.  The  jury  was  made  up  of  businessmen,  their  clerks  and  a  relative  of  the  dead  policeman.  No  proof  was  offered  by  the  state  that  any  of  the  eight  had  anything  to  do  with  the  bomb.  Three  had  not  even  been  at  the  meeting  and  another  was  there  with  his  wife  and  children.  A  biased  judge  and  jury,  and  a  hysterical  press  ensured  that  all  eight   were  found  guilty.  Their  only  crimes  were  their  anarchist  ideas,  union  activity  and  the  threat  these  held  for  the  ruling  class.  News  of  the  trial  electrified  labor  groups  everywhere;  protests  were  held  around  the  world.  George  Engel,  Adolph Fischer,  Albert Parsons,  and  August Spies  were  hanged  on  Nov. 11, 1887.  Known  the  world  over  as  Black  Friday  by  anarchists.  From  beneath  his  hood  Spies  spoke,  "The  time  will  come  when  our  silence  will be  more  powerful  than  the  voices  you  strangle  today."  Half  a  million  people  lined  up  at  the  funeral  and  20,000 crowded  into  the  cemetery.  Louis  Lingg  committed  suicide  using  a  dynamite  cartridge  which  he  placed  in  his  mouth  and  lit  the  fuse  while  in  prison.  The  other  three:  Oscar  Neebe,  Michael Schwab  and  Samuel  Fielden  were  finally  pardoned  by  the  governor  in  1893.  Evidence  later  came  to  light  that  the  bomb  had  been  thrown  by  a  police  agent  working  for  Captain  Bonfield,  as  part  of  a conspiracy  involving  certain  steel  bosses  to  discredit  the  labour  movement.

The  Haymarket  Martyrs' Monument  was  erected in 1893 by the Pioneer Aid  and  Support  Association,  an  organization  begun  by  Lucy  Parsons,  Albert's  widow.  Every  year  on  the   Sunday  closest  to  May  4th  and  the  anniversary  of  Black  Friday,  Nov. 11th,  labour  organizations  come  to  this  monument  to  pay  tribute  to their  heroes.

While  the  rest  of   the  world  celebrates  May  Day,  in  the  United  States  we  are  expected  to  remember  our  accomplishments  in  September on  Labor  Day.  Just  as  we  believe  in  labour's  future,  so  should  we  believe  in  May  Day.  May  Day  must  again  be  a  day  to  remember  the  past  struggles  of  working  class people  and  a  day  to  show  solidarity  with  present  struggles.  The  future  of  the  labour  movement  lies  in  reclaiming  its  hidden  past.

Researched by Fran Poe
Aired on KKFI's Heartland Labor Forum, May 6, 1999

Use your browsers back button to return to the referring page,
or select from the page links below.

Home | About Us | News & Notes | Articles Of Interest | Steward Tools  | Communications
Legal Links | Calendar | LinksPolitical Action | Social Committee | Steward List
Accident Investigation Committee | Pending Grievances  | Free CyberSolidarity Email

Join Our mailing list